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The New Orford String Quartet at Centre Phi

Interview by Alain Brunet
Genres and styles : Classical / Contemporary / Modern Classical / Romantic

Additional Information

These four virtuosos share the same condition: a career as an orchestral musician, soloist, teacher and chamber musician. The New Orford Quartet is made up of four performers with exceptional backgrounds: Jonathan Crow (violin), Andrew Wan (violin), Sharon Wei (viola) and Brian Manker (cello) invite pianist Stéphane Lemelin, also a chamber musician and teacher, to share a program from the Pro-Musica Concert Society’s Carte Blanche series this Sunday at the Phi Center. On the program: Antonín Dvořák, Jessie Montgomery, Amy Beach.

Brian Manker has more on this at PAN M 360.

PAN M 360: Remind us of the stages of the Orford Quartet’s reorganization, from the old line-up to the new.

BRIAN MANKER: The original Orford quartet had a long career, from 1965 until 1991, when they disbanded. The current quartet, the New Orford, was formed in 2009 at the Orford Arts Centre with the support of the original founding members of the former group. We have been playing together for almost thirteen years now!

PAN M 360: What would you say are the main elements of your identity as a string quartet? What are its orienta- tions? What is your preferred repertoire?

BRIAN MANKER : Our identity is definitely informed by all of our other musical pursuits. For example, we have all played the Beethoven symphonies, the piano concertos, the violin concerto (Jonathan and Andrew even as the soloist), the Triple Concerto, etc. This inevitably informs our understanding of Beethoven’s language in a profound way. The same can be said of Ravel, of Dvorak, of Brahms. Our orientations are towards precision, collectivity, and exploration. We like to perform new works by living composers, with an emphasis on Canada and Quebec alongside the great works from the past.

PAN M 360: The staff of the New Orford Quartet is extremely competent, arguably the best in Quebec for a string small ensemble, virtuosity speaking. In your opinion, what are the main qualities of each member?

BRIAN MANKER : Thank you for your high praise! There are many fine ensembles in Quebec and in Canada, it’s an ho- nour to be included in that conversation. As for the main qualities of the members of the group, that is a good question, it’s not easy to answer but I will try. Jonathan has a precise and penetrating intelligence, he possesses a beautiful and singular voice on the violin that is instantly recognizable, a strong leader. Andrew is a communicator, a mediator, he is an amazing violinist and also a strong leader, a powe- rhouse! Sharon is of course a fantastic violist, calm, strong and quiet in manner but with extraordinary energy. She glues the group together in ways that may not at first be clear to the listener, she makes us all better! As for me, I am the lucky person who gets to go along on amazing musical journeys with these wonderful friends.

PAN M 360 : It takes time and a lot of playing to develop a common sound and thus define the collective identity of a chamber music ensemble. Do you think you play enough to achieve this?

BRIAN MANKER : We certainly are striving for a common sound and collective identity. I will let the listener discover what they feel, but I will say that I think we do. We have played 20-25 concerts a year for over ten years with many thousands of hours of rehearsal to prepare ourselves for these concerts as well as the time spent making recordings together. I feel our sound and our style is unique and consistent, so again, yes, I do feel we achieve this.

PAN M 360: This string quartet is a project carried out in parallel with your activities as musicians for the OSM or the TSO. Is it difficult to manage?

BRIAN MANKER : Absolutely. Scheduling is a constant headache but we have become adept at making time for rehearsals and planning our projects.

PAN M 360: We can imagine that a musician of your level no longer feels competitive with Canadian colleagues. So what do you think are the best string quartets in Canada?

BRIAN MANKER : I honestly don’t think of it as a competition, each musician is on their own unique and individual path. Certainly there are some amazing Canadian groups: the St. Lawrence Quartet, the Rolston Quartet, the Bozzini, the Molinari are all excellent. I’m sure I’m leaving out some other terrific quartets.

PAN M 360 : Let’s talk about Sunday’s program: could you comment on each of the works?

* Antonín Dvořák, String Quartet No. 12 in F Major, Op. 96, known as the “American” Quartet

* Jessie Montgomery, “Strum”
* Amy Beach, Quintet for piano and string quartet, Op.67

BRIAN MANKER : The Dvorak is an old favourite of mine and audiences worldwide. A fresh and honest work. I love it!

Jessie Montgomery’s Strum fuses many elements of American music in to a new language all her own. “Strum” makes reference to the many pizzicato effects, imitating a guitar or banjo. This is an exciting new voice that I think we’ll be hearing more from in the future.

The Amy Beach Quintet is a very romantic work, colourful and melodic. It isn’t heard often enough. Q: Could you tell me a little bit about your guest pianist and why they were chosen?

Stéphane Lemelin is an old friend of the New Orford, we have collaborated with him many times and always enjoy our time together in rehearsal and on stage.

PAN M 360 : What are the New Orford Quartet’s upcoming projects? Concerts? Recordings?

BRIAN MANKER : We have more concerts planned in May and June, Next year’s calendar is filling out nicely given the challenges faced by concert presenters during this difficult time. No recordings on the horizon but one never knows! What would you like to hear?

Ces quatre virtuoses partagent la même condition : mener une carrière de musicien d’orchestre, de soliste, de professeur et de chambriste. Le Nouveau Quatuor Orford est constitué de quatre interprètes aux parcours exceptionnels : Jonathan Crow (violon), Andrew Wan (violon), Sharon Wei (alto) et Brian Manker (violoncelle) invitent ce dimanche le pianiste Stéphane Lemelin, également chambriste et enseignant, à partager un programme de la série Carte Blanche de la société de concerts Pro-Musica, ce dimanche au Centre Phi. Au programme : Antonín Dvořák, Jessie Montgomery, Amy Beach.

Brian Manker en dit plus long à Pan M 360.

PAN M 360 : Rappelez-nous les étapes de la refonte du Quatuor Orford. L’ancienne formation et la nouvelle.

BRIAN MANKER : Le quatuor Orford original a connu une longue carrière, de 1965 à 1991, date à laquelle il s’est dissous. La formation actuelle, le Nouveau Quatuor Orford, a été formé en 2009 au Centre d’arts Orford avec le soutien de ses membres fondateurs. Nous jouons ensemble depuis presque treize ans maintenant !

PAN M 360 : Quels sont d’après vous les principaux éléments de votre identité en tant que quatuor à cordes? Quelles en sont les orientations? Quel répertoire privilégiez-vous?

BRIAN MANKER : Notre identité est clairement influencée par toutes nos autres activités musicales. Par exemple, nous avons tous joué les symphonies de Beethoven, les concertos pour piano, le concerto pour violon (Jonathan et Andrew en tant que solistes), le Triple Concerto, etc. Cela nourrit forcément notre compréhension profonde du langage de Beethoven, on peut en dire autant de Ravel, de Dvorak, de Brahms. Nos orientations sont tournées vers la précision, la collectivité et l’exploration. Nous aimons aussi interpréter de nouvelles œuvres de compositeurs vivants, soit en mettant l’accent sur le Canada et le Québec à côté des grandes œuvres du passé.

PAN M 360 : Le personnel du Nouveau Quatuor Orford est extrêmement compétent, on peut dire que cette somme de virtuosité est la plus élevée au Québec pour un quatuor. Quelles sont selon vous les principales qualités de chacun?

BRIAN MANKER : Merci pour vos éloges! Il y a beaucoup de beaux ensembles au Québec et au Canada, c’est un honneur d’être inclus dans cette conversation. Quant aux principales qualités des membres du groupe, c’est une bonne question, ce n’est pas facile de répondre mais je vais essayer. Jonathan est un leader fort, il a une intelligence précise et pénétrante, il possède une belle et singulière voix au violon, immédiatement reconnaissable. Il est un leader fort. Andrew est un communicateur, un médiateur, c’est un violoniste incroyable et aussi un leader, une vraie force de la nature! Sharon est une altiste fantastique, forte tranquille dans ses manières mais avec une énergie extraordinaire. Elle colle le groupe d’une manière qui peut ne pas être apparente au premier abord pour l’auditeur, mais elle nous rend tous meilleurs ! Quant à moi, je suis la personne chanceuse qui peut faire de merveilleux voyages musicaux avec ces merveilleux amis.

PAN M 360 : Pour arriver à circonscrire un son commun et ainsi définir l’identité collective d’un ensemble de musique de chambre, ça prend du temps et beaucoup de concerts. Croyez-vous jouer suffisamment pour y parvenir?

BRIAN MANKER : Je laisse l’auditeur découvrir ce qu’il ressent, mais je dirais que oui. Nous nous efforçons certainement d’avoir une identité sonore et collective commune. Nous avons donné 20 à 25 concerts par an pendant plus de dix ans avec plusieurs milliers d’heures de répétition pour nous préparer à ces programmes, sans compter tout ce temps passé à enregistrer ensemble. Je pense que notre son et notre style sont uniques et cohérents. Alors encore oui, je pense que nous y parvenons.

PAN M 360 : Ce quatuor à cordes est un projet mené en parallèle à vos activités en tant que musiciens pour l’OSM ou le TSO. Est-ce difficile à gérer ?

BRIAN MANKER : Absolument. La planification est un casse-tête constant, mais nous sommes devenus habiles à réserver du temps pour les répétitions et à planifier nos projets.

PAN M 360 : : On imagine qu’un musicien de votre niveau ne se sent plus en concurrence avec les collègues canadiens. Alors quels sont selon vous les meilleurs quatuors à cordes au Canada?

BRIAN MANKER : Honnêtement, je ne considère pas cela comme une compétition, chaque musicien est sur son propre chemin unique et individuel. Il y a certainement des groupes canadiens incroyables : le St. Lawrence Quartet, le Rolston Quartet, le Bozzini ou le Molinari sont tous excellents. Je suis sûr d’oublier d’autres quatuors formidables.

PAN M 360 : Parlons du programme de dimanche : pourriez-vous commenter chacune des œuvres?

BRIAN MANKER : Antonín Dvořák, Quatuor à cordes n° 12 en fa Majeur op. 96, dit « Américain »  : Le Dvořák est un de nos vieux favoris et aussi parmi les préférés du public dans le monde entier. Un travail encore frais et honnête. Je l’aime !

Jessie Montgomery, Strum : Cette pièce fusionne de nombreux éléments de la musique américaine dans une nouvelle langue qui lui est propre. Strum fait référence aux nombreux effets de pizzicato, imitant une guitare ou un banjo. C’est une nouvelle voix passionnante dont je pense que nous entendrons davantage à l’avenir.

Amy Beach, Quintette pour piano et quatuor à cordes, op.67 : C’est une œuvre très romantique, colorée et mélodique. On ne l’entend pas assez souvent.

PAN M 360 : Pourriez-vous parler brièvement de votre pianiste invité, et ce qui en justifie le choix?

BRIAN MANKER : Stéphane Lemelin est un vieil ami du Nouveau Quatuor Orford, nous avons collaboré avec lui à plusieurs reprises et apprécions toujours notre temps ensemble en répétition et sur scène.

PAN M 360 : Quels sont les projets à venir du Nouveau Quatuor Orford ? Concerts? Enregistrements?

BRIAN MANKER : Nous avons des concerts prévus en mai et juin, le calendrier de l’année prochaine se remplit bien, considérant tous les défis auxquels les diffuseurs de concerts sont confrontés avec, particulièrement pendant cette période difficile. Pas d’enregistrements à l’horizon mais on ne sait jamais ! Qu’aimeriez-vous entendre ?

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