Shanta Nurullah – un esprit de la musique aux Suoni

Entrevue réalisée par Varun Swarup

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Shanta Nurullah s’est distinguée comme sitariste et bassiste en explorant la musique d’improvisation afro-américaine tout au long de sa carrière. Membre légendaire de l’Association for the Advancement of Creative Musicians (AACM), Shanta se produira avec son trio lors du festival Suoni Per Il Popolo de cette année.

PAN M 360 : Bonjour Shanta, on attend avec impatience votre concert aux Suoni ! Pouvez-vous nous en dire certains éléments ?

SHANTA NURULLAH : Oh, j’ai vraiment hâte d’y être. Nous allons jouer en trio. Je jouerai du sitar et d’un peu de petites percussions. J’apporterai peut-être un sansula, une sorte de mbira ou de kalimba, mais celui-ci a été fabriqué en Allemagne. C’est une sorte de kalimba montée sur un petit tambour, sur une membrane et un cadre. Je jouerai peut-être aussi un peu de basse électrique.

Alex Wing vient avec moi, il jouera de la guitare électrique et de l’oud, un instrument du Moyen-Orient. Fred Jackson Jr. joue du saxophone alto et pourrait également jouer des percussions.

PAN M 360 : Cela fait beaucoup de « pourrait ». On dirait que beaucoup de choses vont être laissées au hasard.

SHANTA NURULLAH : Oui. Nous allons improviser et peut-être jouer une ou deux compositions. Et nous pourrions aussi chanter un peu.

PAN M 360 : Quelle est la nature de cette musique, comment la nommer exactement ?

SHANTA NURULLAH : De la musique créative.

PAN M 360 : La musique créative, c’est ça. J’aimerais connaître votre relation avec le sitar. Je suis sûre que vous avez une histoire à raconter.

SHANTA NURULLAH : Eh bien, quand j’avais 19 ans, je suis allée en Inde avec un groupe d’étudiants, et chacun d’entre nous avait un projet de recherche et d’étude à réaliser pendant son séjour. Mon projet devait porter sur les intouchables. J’avais déjà effectué toutes mes recherches sur ce groupe de personnes dont la situation était, à mon avis, très similaire à celle de mon peuple, les Afro-Américains. Mais lorsque nous sommes arrivés à Pune, nous étions basés au Deccan College et nous avons assisté à toutes sortes de présentations culturelles. L’une d’entre elles était un concert, un concert de sitar. Dès que j’ai entendu cet instrument pour la première fois, j’en suis tombée amoureuse. J’ai dit au directeur du programme que c’était ce que je devais faire. Il m’a dit : « Non, non, vous êtes venu ici pour faire ce projet de sciences sociales, de sciences politiques. Et je lui ai répondu : « Non, non, non, c’est ce que je dois faire ».

J’ai donc trouvé un professeur et il m’a procuré un instrument. J’ai étudié pendant environ cinq mois avant de partir. J’ai pu acquérir les bases de l’instrument, vous savez, comment le tenir, comment en jouer. J’ai appris mon Sa Re Ga Ma, j’ai appris les gammes et les ragas, et il m’a laissé partir. Mais il m’a aussi fait fabriquer un magnifique sitar pendant que j’étais là-bas. Avant mon départ, il m’a emmené au village de Marashkar pour récupérer ce sitar, c’est celui avec lequel je joue encore.

Je n’ai pas pu trouver de professeur lorsque je suis revenu à Chicago pour poursuivre mes études. Avant de quitter l’Inde, il y avait ces types qui traînaient dans le studio de mon professeur et ils m’ont en quelque sorte balayé du revers de la main en me disant que je ne pourrais jamais vraiment jouer de cet instrument, parce qu’il faut étudier au moins pendant cinq ans et jouer tous les jours huit heures par jour. J’ai pris cela à cœur et je me suis contenté de m’asseoir dans ma chambre et de jouer. C’est en jouant comme ça, assise dans ma chambre, que j’ai découvert que je pouvais jouer certaines des chansons que j’avais entendues en grandissant, comme les negro spirituals. Motherless Child, Wade in the Water. C’est ce que j’ai fait dans ma chambre. J’avais aussi un disque de blues de Ruth Brown et je l’accompagnais souvent.

PAN M 360 : Votre musique franchit tant de frontières et le sitar semble n’être qu’une partie d’une vision artistique beaucoup plus large. Comment les choses ont-elles commencé à prendre forme ?

SHANTA NURULLAH : À la même époque, j’étais étudiante en littérature et j’ai été tellement séduite par le Black Arts Movement qu’à la fin de mes études, j’ai voulu m’y impliquer. Je voulais faire partie de ce mouvement. C’est ainsi que j’ai appris l’existence de l’atelier Kuumba, dont le siège se trouvait au Southside Community Arts Center, un centre qui remontait aux années 20, 30 et 40, aux années du WPA et à une longue histoire des arts à Chicago. L’atelier se réunissait régulièrement et m’a accueillie au sein de sa compagnie théâtrale. Ils montaient régulièrement des pièces en un acte le samedi soir, et après la pièce, ils avaient ce qu’ils appelaient un rituel. Après la pièce, ils organisaient ce qu’ils appelaient un rituel. Ce rituel consistait à ce que chaque membre de la compagnie vienne présenter quelque chose, une chanson, un poème ou autre chose, un peu comme un micro ouvert.

Un lundi soir, après la répétition, j’ai raccompagné l’un des membres de la compagnie chez elle. Je suis entré chez elle un instant et j’ai remarqué qu’il y avait une guitare basse dans un coin de la pièce. Je n’en avais jamais vu auparavant. Je lui ai demandé si je pouvais en jouer. Je n’avais jamais tenu une basse auparavant, et encore moins joué, mais une fois que j’ai commencé à en jouer, elle a été tellement étonnée qu’elle m’a donné la basse et l’ampli pour que je les emporte chez moi.

Toute la semaine, je me suis donc entraîné sur cette basse. Samedi soir, je l’ai emmenée à Kuumba et j’en ai joué lors du rituel. Vous savez, j’étais assez arrogant pour penser qu’après une semaine, j’étais prêt à jouer de cet instrument en public. Après le rituel, Val Gray Ward, la directrice de la compagnie, m’a dit que c’était bien, mais que j’avais vraiment besoin de leçons. Elle m’a suggéré de voir Pete Cosey. Je ne savais pas qui c’était, mais je suis allée le voir.

J’ai appris plus tard que Pete était le guitariste qui avait mis l’électricité dans l’album Electric Mud de Muddy Waters. Il a également joué avec Miles Davis et était l’un des habitués de Chess Records ; c’était donc un musicien phénoménal.

Après quelques leçons de basse avec Pete Cosey, il m’a dit : « Tu sais, il faut vraiment que tu ailles voir Phil Cohran. Phil était l’un des fondateurs de l’AACM, et je suis restée avec lui pendant quatre ou cinq ans. Il organisait un atelier de musique noire le samedi matin. J’ai apporté ma basse à Phil et il m’a dit que vous étiez le bienvenu à l’atelier, mais de quels autres instruments jouez-vous ? J’ai répondu que j’avais un sitar à la maison, mais que je ne pouvais pas vraiment en jouer parce que les Indiens m’ont dit que je devais étudier pendant cinq ans et m’entraîner huit heures par jour, et que je ne pouvais donc pas le sortir. Il m’a dit : « Sister, cet instrument vient d’Afrique, tout comme toi. Apporte-le ici. Cela m’a donné la permission de m’étendre et de m’exprimer, de m’exprimer sur le sitar et c’est ce que j’ai fait depuis.

Il a écrit de la musique pour moi et il a écrit un duo de harpe et de sitar qui était vraiment magnifique. Il m’a écrit un blues de sitar et vous savez, c’était juste une expérience merveilleuse d’apprendre de lui, et c’est ce qui a lancé ma carrière, en fait.

PAN M 360 : On ne peut s’empêcher de penser à Alice Coltrane lorsqu’on entend parler de votre musique. A-t-elle été l’une de vos influences ? Êtes-vous dans la même quête ?

SHANTA NURULLAH : Oh, absolument. Alice Coltrane est l’une de mes plus grandes inspirations. J’ai eu l’honneur de passer un après-midi avec elle. Cela a été l’un des moments les plus forts de ma vie, de pouvoir la rencontrer et lui parler. Elle continue de m’inspirer. Lorsque j’écoute sa musique, j’entends encore aujourd’hui des choses que je n’avais jamais entendues auparavant. Sa musique parle d’universalité, d’amour, de liberté. Je suis un musicien spirituel comme ça, un musicien qui est, comment dire, ouvert à l’énergie de l’univers, du moment. Je joue ce que je ressens et ce que j’entends, et surtout j’aime jouer avec d’autres personnes et explorer la communication avec d’autres musiciens. C’est de la création, de la création collective.

PAN M 360 : C’est de la musique créative. Merci beaucoup Shanta.

SHANTA NURULLAH SE PRODUIT AUX SUONI PER IL POPOLO, SALA ROSSA, MERCREDI 14 JUIN. INFOS & BILLETS ICI

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